Pourquoi la bataille de Verdun a-t-elle été si importante ?

Verdun. Aux côtés de la Somme, le nom de cette ville forteresse de l’est de la France est synonyme des pires horreurs de la Première Guerre mondiale. Les interminables rangées de croix blanches qui couvrent aujourd’hui la zone témoignent de la bataille la plus longue et la plus dure de la guerre, qui a duré 10 mois, du 21 février au 18 décembre 1916.

Mais pourquoi était-il si important que les Français remportent la bataille de Verdun, et quelles implications stratégiques cela a-t-il eu pour le reste de la guerre ?

Pourquoi Verdun ?

L’importance pour l’Allemagne :

L’Allemagne avait pour objectif d’écraser l’armée française avant que les Alliés ne montent en puissance avec le déploiement complet des forces britanniques. Sans les 96 divisions françaises, les Alliés seraient incapables de poursuivre les combats à l’ouest.

Erich von Falkenhayn, le chef de l’état-major allemand, pense que la clé pour que les forces allemandes fassent une percée sur le front occidental est de lancer une offensive concentrée contre les Français.

La zone fortement fortifiée de Verdun reste un formidable saillant en territoire allemand qui menace les principales lignes de communication allemandes. En attaquant Verdun, l’armée française serait entraînée dans des circonstances auxquelles elle ne pourrait échapper – pour des raisons de stratégie et de prestige.

Croyant que la guerre serait gagnée ou perdue en France, Falkenhayn espérait que la France « jetterait tous ses hommes » pour la défendre, ce qui viderait son armée de ses ressources. En combinant l’offensive de Verdun avec une offensive des U-Boat contre les navires britanniques, Falkenhayn pensait que la France et la Grande-Bretagne seraient contraintes de conclure des accords avec les Allemands.

Importance pour la France :

Verdun était une ville forteresse sur la Meuse, et un lien stratégique vital dans le secteur français de la ligne alliée sur le front occidental. Pour le peuple français, Verdun était également une forteresse symbolique et un trésor national. La perte d’une telle citadelle aurait porté un coup énorme au moral des Français.

Dan Snow fait un voyage émouvant à travers les principaux champs de bataille du front occidental, des parcs commémoratifs de la Somme aux formidables défenses d’Ypres.

Alors que la guerre se poursuit en 1916 et qu’aucun des deux camps n’est en mesure de prendre un avantage décisif, le haut commandement allemand commence à planifier un vaste assaut sur la région, conçu pour « saigner à blanc » les Français et briser leur moral.

Les commandants français ont rapidement compris qu’une nouvelle approche serait nécessaire pour combattre l’artillerie allemande immensément puissante. La défense de la forteresse est donc axée sur la tenue de forts plus petits, peu équipés mais fortement protégés.

Le plan allemand s’appuie sur la puissance de feu de l’artillerie à sa disposition, dans le but d’envelopper les défenses dans des tirs d’obus afin de minimiser les pertes de l’infanterie allemande.

Une défense jusqu’à la mort

Les premières attaques allemandes sont couronnées de succès, et le commandant français Philippe Pétain ordonne à ses hommes de se retrancher et de défendre leurs nouvelles lignes jusqu’à la mort. Au cours du printemps 1916, des offensives et des contre-offensives sont lancées à grands frais et sans grand profit pour les deux camps.

Le « Lion de Verdun », le commandant français Philippe Petain, est devenu une figure controversée de la politique française. (Crédit image : Colorisations Cassowary).

Verdun a effectivement attiré les troupes françaises comme le souhaitait Falkenhayn : les trois quarts des divisions françaises du front occidental y ont finalement servi. Cependant, Pétain utilise un système de rotation pour relever les troupes françaises à Verdun, ce qui implique la plupart de l’armée française dans la bataille mais pour des périodes plus courtes que les troupes allemandes.

Les commandants allemands sont de plus en plus désespérés et, au début de l’été, ils lancent une nouvelle attaque. Le 23 juin, leur avant-garde était à moins de 5 kilomètres de la citadelle historique de Verdun, et il semblait enfin qu’une percée était possible.

L’impact de la Somme

Alarmés par une percée potentielle des Allemands, les commandants alliés conviennent qu’il faut faire quelque chose pour soulager les Français, et des plans sont lancés pour une attaque britannique sur la Somme, conçue pour distraire les Allemands et attirer leurs hommes et leurs munitions loin de Verdun.

Cependant, bien que les Allemands aient déplacé des canons et des hommes essentiels loin du front pour combattre la nouvelle menace, leurs attaques se poursuivent. Les Français se défendent avec acharnement et commencent à repousser les Allemands épuisés et à bout de forces.

L’Allemagne accumule d’énormes pertes et gagne peu de territoire, ce qui conduit Falkenhayn à jeter de plus en plus d’hommes dans le conflit, et signifie que Verdun devient également une bataille de prestige pour les Allemands, ainsi que pour les Français. La capacité de l’armée allemande à infliger des pertes disproportionnées aux Français avait été surestimée, en partie parce que les commandants de la 5e armée avaient attaqué sans tenir compte des pertes subies par leur propre camp.

En octobre et novembre, les forts périphériques perdus en février ont été repris, et les Français ont obtenu une victoire défensive. La bataille s’est terminée en décembre et des milliers d’Allemands se sont rendus. Bien qu’une zone plus grande que la ville de Paris ait été détruite et que 9 villages aient été anéantis, le plan de Falkenhayn visant à détruire l’armée française avait échoué.

Le premier jour de la bataille de la Somme détient un record infâme pour l’armée britannique, celui du jour le plus sanglant de son histoire. Mais la bataille ne se déroule pas seulement dans le no man’s land. Sous terre, une guerre effroyable et silencieuse se déroulait, les ingénieurs britanniques et allemands creusant des tunnels et des contre-tunnels dans une guerre vicieuse d’explosifs et de combats au corps à corps.

L’ampleur de la bataille

La bataille de Verdun a été l’une des batailles les plus féroces de la Première Guerre mondiale, et est devenue la plus longue et l’une des plus coûteuses de l’histoire moderne.

En 10 mois, la plus grande bande de territoire gagnée ne représentait que 8 km. Les pertes ont été élevées, estimées à environ un demi-million d’hommes de part et d’autre. Le traumatisme de cette défaite n’a pas seulement affecté les décisions politiques et militaires françaises à partir de ce moment-là, il a eu un effet durable sur la conscience nationale française.

Le moral des Français avait beaucoup souffert de ce siège prolongé. Mal soignés et mal payés, les soldats avaient dû endurer près de 10 mois d’enfer. Les Allemands ont tiré 2 millions d’obus rien que pendant le premier bombardement de 8 heures. Verdun fut également la première fois que des lance-flammes furent utilisés au combat, une nouvelle arme choquante mais d’une efficacité dévastatrice.

Cet effet se fait pleinement sentir après Verdun lorsque, sommée de se préparer à une nouvelle offensive, l’armée française se mutine. Hantés par leurs expériences de défense de la forteresse géante, des milliers de soldats français refusent de se battre, obligeant la Grande-Bretagne à redoubler ses propres efforts plus au nord.

Implications stratégiques pour le reste de la guerre

Les Alliés avaient prévu de vaincre l’Allemagne par une série de grandes offensives coordonnées, mais l’attaque allemande à Verdun a réduit de façon drastique le nombre de troupes françaises disponibles. La Grande-Bretagne et son Empire devront donc mener la grande poussée sur le front occidental.

Cependant, l’Allemagne (et Falkenhayn en particulier) avait sous-estimé les Français, pour qui la victoire à tout prix était le seul moyen de justifier les sacrifices déjà consentis par leurs soldats. L’armée française ne s’effondre pas et une offensive de secours britannique prématurée n’est jamais déclenchée.

En fin de compte, la résistance française à Verdun s’est avérée être un tournant, arrêtant l’avancée allemande. Les lourdes pertes allemandes à Verdun, combinées aux pertes encore plus importantes subies sur la Somme, ont également créé une crise d’effectifs au sein de l’armée allemande qui allait devenir de plus en plus difficile à résoudre au fur et à mesure que la guerre progressait.

L’historien Richard van Emden explique pourquoi nous devrions accorder plus d’attention à l’année 1918 lorsque nous étudions la Première Guerre mondiale. L’Allemagne était-elle sur le point de gagner la guerre au début de 1918 et comment se sentaient les soldats face à l’assaut final ?

Les effets à long terme

Verdun est devenu le souvenir représentatif de la Première Guerre mondiale pour les Français, tout comme la bataille de la Somme au Royaume-Uni. La bataille symbolise la détermination de l’armée française et le caractère destructeur de la guerre.

Un siècle plus tard, le ministère français de l’intérieur estime que plus de 10 millions d’obus (dont beaucoup sont remplis d’arsenic) sont restés dans le sol autour de Verdun, et les unités de déminage continuent de retirer chaque année quelque 40 tonnes de munitions non explosées de la zone. Certaines parties de la forêt sont encore si dangereuses et présentent des niveaux si élevés de poison s’infiltrant dans le sol que les Français les ont isolées.

On estime qu’au rythme actuel de dépollution, les démineurs découvriront et élimineront des munitions dans la région de Verdun pour les siècles à venir.

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